Un disco vertebral es la estructura de absorción de choque entre cada vértebra. El disco tiene una capa externa gruesa (anillo) que rodea el centro suave como el gel (núcleo). Los discos intervertebrales actúan como cojines entre las vértebras. El canal espinal, que contiene los nervios espinales, se encuentra directamente detrás del disco y los cuerpos vertebrales.

Con la enfermedad degenerativa del disco, el disco intervertebral se encoge en altura y se expande hacia el canal espinal circundante. La alineación de la columna vertebral puede descompensarse, y el paciente puede inclinarse hacia adelante debido al disco colapsado. Las raíces nerviosas también pueden quedar atrapadas por el disco que sobresale y comprime las raíces nerviosas, o debido a la pérdida de altura del disco.