La lente es la estructura transparente situada justo detrás de la pupila (el círculo negro en el centro del ojo). Permite que la luz pase a través de la capa sensible a la luz del tejido en la parte posterior del ojo (retina).

Las cataratas suelen afectar a adultos mayores ( cataratas relacionadas con la edad ), pero algunos bebés nacen con cataratas y los niños también pueden desarrollarlos a una edad temprana. Estos son conocidos como cataratas de la niñez.

Las cataratas de la niñez se refieren a menudo como:

  • Cataratas congénitas – cataratas presentes cuando un bebé nace o poco después
  • Cataratas de desarrollo, infantiles o juveniles – cataratas diagnosticadas en bebés mayores o niños

Las cataratas en bebés y niños son raras. Se calcula que afectan entre tres y cuatro de cada 10.000 niños en el Reino Unido.

Síntomas de cataratas en niños

En los niños, las cataratas pueden afectar a uno o ambos ojos. Parches nublados en la lente a veces puede ser más grande y más puede desarrollar, resultando en la visión del niño cada vez más afectados.

Además de la mala visión, las cataratas también pueden causar “ojos bamboleantes” y un estrabismo (donde los ojos apuntan en diferentes direcciones).

Cuando su hijo es muy joven, puede ser difícil detectar signos de cataratas. Sin embargo, los ojos de su bebé serán examinados rutinariamente dentro de las 72 horas posteriores al nacimiento y de nuevo cuando tengan entre seis y ocho semanas de edad. A veces, las cataratas pueden desarrollarse en los niños después de estas pruebas de detección.

Es particularmente importante detectar las cataratas en los niños rápidamente porque el tratamiento temprano puede reducir el riesgo de problemas de visión a largo plazo. Por lo tanto, usted debe visitar a su médico de cabecera o informar a su salud visitante si tiene alguna preocupación acerca de la vista de su hijo.

¿Qué causa la catarata en los niños?

Hay una serie de razones por las que un niño puede nacer con cataratas o desarrollarlas mientras aún son jóvenes. Sin embargo, en muchos casos no es posible determinar la causa exacta.

Las causas posibles incluyen:

  • Una falla genética heredada de los padres del niño que hizo que la lente se desarrollara anormalmente
  • Ciertas condiciones genéticas, incluyendo el síndrome de Down
  • Ciertas infecciones recogidas por la madre durante el embarazo, incluyendo la rubéola y la varicela
  • Una lesión en el ojo después del nacimiento

Cómo se tratan las cataratas en la niñez

Las cataratas en los niños a menudo no son demasiado malas y tienen poco o ningún efecto en su visión.

Sin embargo, si las cataratas están afectando la visión de su hijo, pueden disminuir o detener su desarrollo visual normal. En estos casos, generalmente se recomienda la cirugía para retirar la lente afectada (o lentes) tan pronto como sea posible.

El reemplazo de la potencia de enfoque de la lente es tan importante como la cirugía para quitarla. La lente afectada a veces puede ser reemplazada con una lente artificial durante la cirugía, aunque es más común que el niño use lentes de contacto o gafas después de la cirugía para compensar la lente que se retiró.

Puede ser difícil predecir cuánto mejor será la visión de su hijo después del tratamiento, aunque es probable que siempre haya un grado de visión reducida en el ojo afectado. Sin embargo, muchos niños con cataratas de la niñez son capaces de vivir una vida plena y normal.

¿Cuáles son los riesgos?

Las cataratas que afectan la visión que no se tratan rápidamente pueden causar daño irreversible a la vista, incluyendo un ojopermanentemente perezoso  e incluso  ceguera  en casos severos.

La cirugía de catarata suele tener éxito, con un bajo riesgo de complicaciones graves. El riesgo más común asociado con la cirugía de catarata es una afección que puede afectar a los implantes de lentes artificiales llamados opacificación de la cápsula posterior (PCO), lo que hace que la visión nublada vuelva.

Otro riesgo importante de la cirugía es el glaucoma , donde la presión se acumula dentro del ojo. Sin un tratamiento exitoso, el glaucoma puede causar daño irreversible a estructuras clave en el ojo.

Aunque algunas de las posibles complicaciones de la cirugía de cataratas pueden afectar la visión de su hijo, a menudo pueden ser tratadas con medicamentos o cirugía adicional.

¿Pueden evitarse las cataratas en los niños?

No suele ser posible prevenir las cataratas, en particular las que se heredan (correr en la familia).

Sin embargo, siguiendo los consejos de su comadrona o médico de cabecera para evitar infecciones durante el embarazo (incluyendo asegurarse de que todas sus vacunas estén actualizadas antes de quedar embarazada) puede reducir las posibilidades de que su hijo nazca con cataratas.

Si usted ha tenido previamente un bebé con cataratas de la niñez y está planeando otro embarazo, usted puede desear hablar con su GP sobre si la consejería genética sería apropiada. El asesoramiento genético puede ayudar a las parejas que pueden estar en riesgo de transmitir una condición hereditaria a su hijo.